La bomba H que casi destruyó la luna

¿Detonar un arma termonuclear en la luna? Suena como el extraño esquema de un villano de cómic trastornado, no un proyecto iniciado dentro del gobierno de los Estados Unidos.

Pero en 1958, cuando la carrera espacial de la Guerra Fría se estaba calentando, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos lanzó tal esfuerzo. Llamado Proyecto A119, aprovechó el talento de algunos de los mejores científicos de Estados Unidos.

¿Cómo pudo pasar esto?

Culpe a Sputnik, el satélite del tamaño de una pelota de playa lanzado al espacio por la Unión Soviética el 4 de octubre de 1957, que sacudió a los funcionarios y ciudadanos estadounidenses por igual a un estado de alerta máxima. A medida que las dos superpotencias de la Guerra Fría se disputaban el dominio mundial de la posguerra, enmarcado por muchos como una lucha titánica entre la libertad y la tiranía, la posibilidad de que el archienemigo de Estados Unidos obtuviera cualquier medida de ventaja militar-industrial parecía escalofriante.

Entonces, Estados Unidos necesitaba recuperar la narrativa y demostrarle al mundo que no había perdido la carrera espacial antes de que comenzara. Los estadounidenses necesitaban una señal tranquilizadora de que los comunistas no tenían una ventaja permanente, y que al Sputnik no le seguirían pronto misiles nucleares soviéticos que caían sobre suelo estadounidense.

Estados Unidos necesitaba mostrarle al mundo que estaba directamente en la carrera. Y necesitaba algo grande, como bombardear la luna. No importa que el proyecto no tuviera un propósito práctico, ni objetivos de seguridad nacional discernibles y su único diseño era mostrarle al mundo que EE. UU. Podía hacer algo ambiciosamente espectacular.

Para bombardear la luna, el gobierno necesitaba la incorporación de los mejores científicos.

En los años inmediatamente posteriores a la Segunda Guerra Mundial, el Dr. Leonard Reiffel disfrutó enormemente de su emocionante y gratificante trabajo trabajando junto a la leyenda de la física Enrico Fermi en el Instituto de Estudios Nucleares de la Universidad de Chicago. Pero en 1949, se le dio la oportunidad de administrar toda la investigación de física de vanguardia en otra institución con sede en Chicago, la Armor Research Foundation (ARF, ahora conocida como el Instituto de Tecnología de Illinois). Desde ese año hasta 1962, Reiffel y su equipo llevaron la física al límite, trabajando en proyectos que estudiaban los efectos ambientales globales de las explosiones nucleares.

En algún momento antes de mayo de 1958, la Fuerza Aérea de los EE. UU. Le pidió al equipo ARF que investigara algo realmente fuera de lo común: la visibilidad y los efectos de una hipotética explosión nuclear en la luna. La Fuerza Aérea quería sorprender a los soviéticos y al mundo: Hey, mira lo que podemos hacer. Podemos volar el infierno de la luna.

Dr. Leonard Reiffel en el Instituto de Tecnología de Illinois, 1963.
Robert W. Kelley / The LIFE Picture Collection / Getty Images

Reiffel sabía que no tenía la experiencia necesaria internamente para hacer este tipo de estudio. Para complementar a sus investigadores de ARF, trajo a Gerard Kuiper, el experto en física planetaria cuyo nombre llegó a definir el cinturón de Kuiper, una región en forma de disco más allá de Neptuno que contiene cientos de miles de cuerpos helados y un billón o más de cometas. Para completar el grupo, Kuiper sugirió que Reiffel trajera a un joven estudiante graduado de la Universidad de Chicago: Carl Sagan.

Astrónomo y autor Carl Sagan en un laboratorio de la Universidad de Cornell, 1974.
Santi Visalli Inc./Getty Images

Sí, Carl Sagan, que ganó fama décadas más tarde como un afable científico de la televisión, muy aficionado a la frase «billllllions and billlllllions», que pronunció regularmente en su programa de ciencia pop «Cosmos». El trabajo de Sagan en este proyecto era hacer matematicas. Muchas matemáticas. Era importante que alguien como Sagan pudiera modelar con precisión la expansión de la nube de polvo que sería causada por una explosión nuclear en la luna. Necesitábamos saber cómo reaccionaría la luna para saber si la explosión se podía ver desde la Tierra. Después de todo, organizar un gran espectáculo fue el punto central del programa.

Lo que plantea dos preguntas importantes: Primero: ¿Por qué los científicos que se respetan a sí mismos aceptan un proyecto para detonar un arma nuclear en la luna? Y segundo: ¿funcionaría esto en primer lugar? ¿Cómo sería una explosión nuclear en la luna

Para responder a la primera pregunta, debemos ponernos en el lugar de los científicos estadounidenses a fines de los años cincuenta y principios de los sesenta. Este fue un momento en que la ciencia estadounidense estaba, para bien o para mal, inextricablemente vinculada a la política de la Guerra Fría estadounidense. Aunque la era de la caza de brujas comunistas de Joseph McCarthy había terminado, los científicos aún recordaban vívidamente cuando el desarrollador de bombas atómicas Robert Oppenheimer fue azotado públicamente por renunciar a su trabajo pionero y tomar una posición considerada antitética a la seguridad nacional de los Estados Unidos, oponiéndose a la creación del hidrógeno (termonuclear) bomba, el sucesor exponencialmente más poderoso y destructivo de la bomba atómica.

Pero no fue solo el miedo lo que inspiró a físicos, químicos, biólogos, astrofísicos y otros a unirse a laboratorios universitarios, industrias privadas o instituciones gubernamentales que trabajan en investigación aeroespacial y de defensa. Muchos de estos científicos eran patriotas. Algunos eran refugiados de la Segunda Guerra Mundial que habían visto la tiranía de primera mano, y apenas escaparon de ella. Ellos también creían en lo que estaban haciendo. La Guerra Fría fue una lucha a muerte, o al menos por el futuro del mundo libre. Estos hombres y mujeres tenían un conjunto de habilidades que era integral para la seguridad nacional y potencialmente global.

Aún así, parece que bombardear la luna solo por el triunfo de las relaciones públicas estiraría los límites de lo que incluso los científicos más patriotas aceptarían voluntariamente.

Algunos lo justificaron como un avance cientifico

Si estas fueron consideraciones serias, o simplemente formas de justificar sus acciones, muchos involucrados en el Proyecto A119 mencionaron el potencial para un descubrimiento científico real e importante que podría surgir de la detonación de un arma nuclear en la superficie de la luna. Estos fueron tiempos emocionantes, con el potencial de explorar nuevas fronteras de la ciencia. Carl Sagan, el hombre que dedicaría su vida a buscar evidencia de vida en otros mundos, pensó que esta podría ser una excelente manera de tratar de identificar la presencia de microbios o moléculas orgánicas en la luna. (Esto es cuando todavía pensamos que podría haber algo allí además del polvo).

Otros imaginaron experimentos centrados en la química lunar, o la conductividad térmica de la superficie lunar. El equipo de Reiffel también se preguntó si la explosión nuclear produciría suficiente actividad sísmica para evaluar la composición de la estructura subterránea inmediata de la luna. Según Reiffel, “Un tema central, que atraviesa muchas de las situaciones experimentales proyectadas, prevé colocar un máximo de tres paquetes de instrumentos idénticos en ubicaciones arbitrarias en la cara visible de la luna antes de cualquier posible detonación nuclear. Estos paquetes de instrumentos estarían equipados para realizar una variedad de mediciones «.

¿Funcionaría esto? No todos los detalles técnicos específicos de la tecnología estadounidense de misiles balísticos tempranos son claros (algunas cosas aún están clasificadas), pero durante una entrevista que Reiffel dio más adelante en la vida, insistió en que teníamos la capacidad de alcanzar un objetivo en la luna con una precisión de dos millas. Eso es bastante bueno, dado que la luna tiene un diámetro de 2,159 millas.

Entonces eso nos deja con la pregunta candente: ¿cuán increíblemente fresca se vería la nube de hongo en la luna? Idealmente, la bomba se detonaría en el borde (conocido como el terminador) del lado oscuro de la Luna, para que la luz del sol siluetee la nube de hongo característica desde atrás. Sería totalmente radical.

El problema era que eso no sucedería.

La óptica no sería tan dramática como inicialmente esperaban.
Las nubes de hongos de una explosión nuclear son causadas por el movimiento del polvo y los escombros levantados en una atmósfera densa. La luna, sin embargo, es esencialmente un vacío. Tiene algunos gases dando vueltas en su superficie, pero realmente no tiene una atmósfera como la de la Tierra. Sin el peso de una atmósfera densa, no habría resistencia a la expansión del polvo y los escombros producidos nuclearmente. Seguirían yendo y viniendo, en lugar de volver a la superficie. Sin gran penacho, sin sonido ni onda expansiva, sin presión de aire y sin nubes de hongo. Solo mucho polvo.

Esto no significa que no habría un espectáculo infernal. La gente en la tierra vería un destello visible de la detonación. Y tal vez el sol brillaría a través del polvo y los escombros de tal manera que le daría al mundo una hermosa vista. Pero realmente no sería lo mismo.

El programa finalmente fue descartado, pero la razón final aún no está clara. Todo lo que tenemos es especulación de múltiples fuentes (conocedoras). Algunos dicen que la Fuerza Aérea canceló el programa debido al peligro potencial para las personas en la Tierra (en caso de que la misión fracasara catastróficamente como lo hicieron muchos de los primeros intentos de los Estados Unidos de volar espacial con tristeza y, a veces, con humor). Otros dicen que los científicos estaban preocupados por contaminar la luna con material radiactivo, evitando cualquier misión futura para aterrizar a un hombre en la superficie (o incluso la colonización lunar). O podría ser que la misión se deshizo de la preocupación de que los mejores planes de P.R. de la Fuerza Aérea se frustrarían cuando el público viera esto como un aborrecimiento de la belleza de la luna en lugar de una demostración de destreza científica estadounidense.

Título del artículo
Por qué la Fuerza Aérea casi destruyó la Luna con una bomba H

Autor
Vince Houghton

Nombre del Sitio Web
HISTORY CHANNEL

URL
https://www.history.com/news/nuclear-bomb-moon-cold-war-plan

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